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Qu'est-ce qu'une nébuleuse ? Types de nébuleuses

Aujourd’hui, nous voulons entrer dans le détail des types de nébuleuses qui existent dans le ciel, de leur apparence et de leurs différences.

Qu’est-ce qu’une nébuleuse ?

Avant de classer les types de nébuleuses, il est utile de définir ce que l’on entend par nébuleuse en astronomie.

Qu'est-ce qu'une nébuleuse ? Types de nébuleuses

Les nébuleuses sont de grands nuages constitués principalement de gaz et de poussière. Le gaz qui les forme est principalement de l’hydrogène et de l’hélium, mais les nébuleuses ne sont pas toujours les mêmes. Il existe donc des types de nébuleuses très différents, tant du point de vue de leurs caractéristiques que de leur origine. En ce sens, on retrouve des nébuleuses aux origines totalement opposées. Par exemple, il existe des nébuleuses d’où naissent les étoiles et des nébuleuses qui se forment lorsqu’une étoile meurt.

Types de nébuleuses en astronomie

Nous pouvons observer des centaines ou des milliers de nébuleuses dans le ciel. Cependant, il n’existe que quelques types de nébuleuses. Ainsi, au sein des nébuleuses, nous trouvons des nébuleuses d’émission, des nébuleuses de réflexion, des nébuleuses sombres, des nébuleuses planétaires et des restes de supernova.

Nébuleuses d’émission

Les nébuleuses d’émission sont des nébuleuses qui brillent de leur propre lumière. Les étoiles proches excitent le gaz de la nébuleuse, ce qui provoque son ionisation. Ainsi, le gaz de la nébuleuse est capable d’émettre de la lumière à différentes longueurs d’onde en fonction du gaz de la nébuleuse et de l’énergie qu’il reçoit des étoiles environnantes.

Ces nébuleuses sont généralement les plus brillantes et les plus spectaculaires. Leur forme est irrégulière, mais ils apparaissent toujours entourés d’étoiles. De telles nébuleuses sont abondantes à proximité du centre galactique, et c’est donc pendant l’été que nous pouvons en observer beaucoup plus. L’un des exemples les plus typiques est la nébuleuse Omega, également connue sous le nom de nébuleuse du Cygne ou M17.

Nébuleuses par réflexion

Les nébuleuses par réflexion ne reçoivent pas assez d’énergie des étoiles proches pour émettre leur propre lumière. Cependant, ils sont capables de réfléchir la lumière des étoiles proches. Ces nébuleuses sont généralement de couleur bleutée, bien que nous puissions également trouver des nébuleuses à réflexion d’autres couleurs, comme dans le cas de Rho Ophiuchi.

Ces nébuleuses ne sont pas aussi brillantes, elles sont donc souvent plus difficiles à observer. L’exemple typique d’une nébuleuse par réflexion est celui des Pléiades. Cet amas d’étoiles montre encore une partie de la nébuleuse d’où les étoiles ont émergé. Ce sont précisément ces jeunes étoiles bleutées qui illuminent le nuage de gaz qui les entoure. Dans un ciel sombre et à travers un télescope, nous pouvons voir cette nébulosité entourant l’amas d’étoiles.

Nébuleuses d’émission et de réflexion

Cette classification n’est pas fermée, et il arrive que certaines nébuleuses entrent dans deux ou plusieurs catégories. Un exemple très clair est la nébuleuse d’Orion, qui combine des régions d’émission et de réflexion. Le centre de la nébuleuse est éclairé par les jeunes étoiles qui forment le fameux « trapèze », tandis que le reste de la nébuleuse émet sa propre lumière. En fait, c’est l’une des nébuleuses d’émission les plus brillantes et les plus spectaculaires du ciel.

Nébuleuses sombres ou d’absorption

Les nébuleuses sombres ne sont associées à aucune étoile. Par conséquent, ils ne sont pas ionisés et ne reflètent pas la lumière des étoiles. Une nébuleuse sombre est donc une zone de gaz et de poussières interstellaires qui ne brille pas et n’émet pas de lumière. Dans le télescope, il apparaîtra comme une région sombre qui cache les étoiles ou le gaz derrière elle.

L’une des nébuleuses d’absorption les plus connues est la nébuleuse Horsehead. Cependant, ce n’est pas la seule nébuleuse sombre qui existe. Par exemple, dans notre galaxie la Voie lactée, nous trouvons des zones de gaz sombre qui obscurcissent de grandes parties du ciel, donnant l’impression qu’il y a moins d’étoiles dans ces régions. Le plus facile à voir est peut-être le « sac de charbon ».

Nébuleuses planétaires

Les nébuleuses planétaires sont très différentes des autres nébuleuses en raison de leur origine. Il s’agit toutefois de nébuleuses d’émission, car le nuage de gaz s’illumine de lui-même en étant ionisé par l’énergie émise par les restes (naine blanche) de l’étoile qui le génère. Dans ce cas, le nuage de gaz est généré par la croissance progressive et ininterrompue des couches externes de l’étoile, jusqu’au moment où ces couches sont complètement séparées du noyau stellaire.

Ces nébuleuses sont donc beaucoup plus petites et moins brillantes. Leur nom peut être trompeur, car la seule relation avec les planètes est qu’à travers le télescope, ils sont généralement vus comme de petites formes rondes, étant similaires à une planète. Personnellement, ce nom me semble être une grave erreur, car ils n’ont rien à voir avec les planètes.

Il existe de nombreux exemples connus de nébuleuses planétaires. La nébuleuse de l’œil de chat, la nébuleuse de l’esquimau, la nébuleuse de l’hélice, et ainsi de suite. Dans ce cas, nous vous montrons une image de M57, la nébuleuse de l’anneau, que nous regardons toujours lors de nos observations astronomiques pendant l’été.

Vestiges de supernova

En revanche, les étoiles très massives terminent leur vie de manière beaucoup plus violente sous la forme de supernovae. Le sort final de l’étoile est généralement une étoile à neutrons ou un trou noir, et la nébuleuse qu’elle génère est différente des nébuleuses planétaires. Dans ce cas, l’explosion est beaucoup plus violente et cela se reflète dans la nébuleuse. On peut voir des structures dues aux ondes de choc de l’explosion et des formes plus chaotiques.

Il existe deux exemples de restes de supernova qui sont très frappants et que nous enseignons souvent dans nos cours et nos observations. Il s’agit de la nébuleuse du Crabe, visible en hiver et au printemps. Et la nébuleuse du voile, visible en été dans un ciel sombre.