Qu'est-ce qu'un amas d'étoiles ? Types d'amas d'étoiles

Le ciel nocturne est plein d’étoiles. Beaucoup d’entre elles sont liées entre elles dans des amas de centaines ou de milliers d’étoiles. On les appelle des amas d’étoiles. Mais il existe deux types d’amas d’étoiles : les amas d’étoiles ouverts et les amas d’étoiles globulaires.

Amas ouverts

Les amas ouverts sont des groupes d’étoiles formés à partir d’une même nébuleuse. Ils sont également connus sous le nom d’amas galactiques, car on les trouve dans toute notre galaxie.

Qu'est-ce qu'un amas d'étoiles ? Types d'amas d'étoiles

Leur structure est aléatoire et généralement asymétrique. Mais les étoiles qui les forment sont gravitationnellement liées les unes aux autres. Ils se composent généralement de plusieurs centaines ou milliers d’étoiles, que nous pouvons voir individuellement à l’aide d’un télescope.

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Origine et évolution des amas ouverts

Les amas ouverts sont des outils idéaux pour étudier les théories de l’évolution stellaire. Nous pouvons observer des amas d’âges très différents et avec des étoiles de masses différentes, qui évoluent donc différemment. Ainsi, nous pouvons analyser le comportement des étoiles à travers le diagramme HR depuis la formation de l’amas jusqu’à sa désintégration. Ainsi, à l’origine de l’amas, les étoiles sont toutes distribuées dans la séquence principale. Mais au milieu, les étoiles les plus massives vont évoluer plus rapidement et le diagramme de l’amas dans son ensemble va changer. Cela permet de comparer les diagrammes HR des amas avec les modèles théoriques, ce qui aide à les affiner et à les perfectionner, et à mieux comprendre l’évolution des étoiles.

Cependant, la fin des clusters ouverts est plus sombre. En raison du nombre limité d’étoiles dans ces amas, leur structure est vulnérable aux effets gravitationnels de notre galaxie. Ainsi, au cours de leur vie, ces amas subissent des perturbations en orbite autour de la galaxie. Ces perturbations provoquent la séparation des étoiles et, par conséquent, les amas finissent par se désintégrer avec le temps.

L’exemple le plus clair d’un amas ouvert est celui des Pléiades. Cependant, on estime que ses étoiles ne resteront ensemble que pendant encore 200 millions d’années.

Amas globulaires

Un amas globulaire est une collection de centaines de milliers d’étoiles liées par la gravitation. Contrairement aux amas ouverts, ces amas sont assez anciens et se trouvent aux confins de la galaxie. Il existe environ 150 amas connus dans notre galaxie, mais on estime par exemple que la galaxie d’Andromède en contient environ 500.

En raison de leur grand nombre d’étoiles, il est parfois difficile de les résoudre (de distinguer les étoiles individuelles) au télescope. Un télescope à grande ouverture nous permettra de distinguer une sphère blanchâtre composée de milliers de petits points. Ce sont des images spectaculaires, qui font souvent penser à des toiles d’araignée ou à des villes vues de l’espace. Un exemple très caractéristique d’un tel amas est M13, l’amas d’Hercule.

Origine et évolution des amas globulaires

Leur forte densité leur confère une distribution sphérique et on les trouve normalement en orbite autour de la galaxie, dans ce qu’on appelle le halo galactique. Ces amas, qui peuvent compter jusqu’à un million d’étoiles, semblent avoir une origine commune. Cependant, cette origine n’est pas encore très claire.

Ces amas contiennent des étoiles âgées de 11 à 13 milliards d’années. Ces âges sont similaires à ceux des galaxies elles-mêmes, il semble donc que leur formation ait eu lieu simultanément. De plus, aucun amas globulaire n’est connu pour former actuellement des étoiles, ce qui est cohérent avec l’idée que les amas globulaires sont généralement les objets les plus anciens de la Galaxie et qu’ils ont été parmi les premières collections d’étoiles à se former.

Vous connaissez maintenant les principales différences entre les différents types d’amas que l’on peut trouver dans le ciel. Et nous espérons que lorsque vous les observerez au télescope, vous vous souviendrez que les deux amas sont très différents. Dans tous les cas, qu’il s’agisse d’amas ouverts ou d’amas globulaires, leur image au télescope est toujours spectaculaire.

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