Définition Protoétoile

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La protoétoile, également connue sous le nom d'étoile en formation, est un stade précoce de l'évolution des étoiles. Ce terme est utilisé pour décrire une masse de gaz et de poussière en train de s'effondrer gravitationnellement et qui commence à avoir une luminosité observable.

Lorsque d'énormes nuages interstellaires se contractent sous leur propre poids, ils se fragmentent en petites régions denses appelées nébuleuses obscures. Au cœur de ces nébuleuses obscures, la matière continue à s'effondrer jusqu'à former une protoétoile.

Le processus de formation des protoétoiles peut prendre plusieurs milliers voire millions d'années. Pendant cette période, la protoétoile accumule progressivement de la matière grâce à l'accrétion du gaz et de la poussière environnants. La gravité attire ces matériaux plus légers vers le centre, ce qui entraîne une augmentation progressive de la température et de la pression au fur et à mesure que l'énergie potentielle gravitationnelle est convertie en énergie thermique.

À mesure que la température augmente dans le noyau central, les conditions deviennent suffisamment chaudes pour déclencher des réactions nucléaires par fusion thermonucléaire. C'est à ce moment-là que la protoétoile atteint un point où elle commence à briller comme une véritable étoile. Le début des réactions nucléaires marque généralement la fin du stade de protoétoile.

Il convient également de mentionner qu'il existe différents types ou classes classiques (I-III) pour catégoriser les protoétoiles en fonction de leur masse, de leur âge et de leurs propriétés physiques. Ces classes permettent aux astronomes d'étudier et de comprendre les différentes étapes de formation stellaire.

Une protoétoile est un stade initial dans la formation des étoiles où une masse gravitationnelle importante s'effondre et accumule progressivement la matière environnante, avant d'atteindre suffisamment de température et de pression pour déclencher des réactions nucléaires et se transformer en véritable étoile visible.